Hårt arbete lönar sig


Det är tisdag förmiddag i New York när Skypesamtalet kopplas upp. Ariel sitter hemma, iklädd en bekväm Knicks-hoodie, och vilar upp sig efter gårdagens sändning av the MMA Hour. Avsnitten är ofta uppåt 4-5 timmar långa och sänds live, vilket naturligtvis tar på krafterna. ”Jag är fullständigt utmattad efter varje sändning, törstig och utsvulten. Det tar normalt två dagar innan jag har återhämtat mig helt. Måndagskvällen är veckans höjdpunkt för mig. En känsla av fullbordan infinner sig och jag somnar gott klockan nio. På tisdagen tar jag en mental paus från showen och vilar ordentligt. Under onsdagen börjar jag tänka på nästa avsnitt och vilka MMA-nyheter som är aktuella. När torsdagen kommer börjar jag boka upp gästerna. Jag sköter det på egen hand och säger inte något till kollegorna förrän jag tweetar ut det till allmänheten.”

”NÄR JAG BÖRJADE HADE JAG INTE ETT ENDA TELEFONNUMMER, JAG KÄNDE INGEN!”


Med över 10 år i branschen har Ariel hunnit samla på sig kontaktuppgifter till alla de största namnen, och hans telefonbok skulle förmodligen många betala dyrt för. ”Min taktik har alltid varit att gå på events och prata med så många som möjligt. Då menar jag inte bara fighters, utan även tränare, träningspartners, dietister, managers, massörer, fruar; så många källor som möjligt. Jag är stolt över att kunna tänka ut en väg för att kontakta de flesta i branschen. Visst är det viktigt att ha så många telefonnummer som möjligt. Jag ser också till att alltid hålla en professionell relation till alla fighters. Jag är glad att jag har bra relationer till alla, men jag är inte ute efter att skaffa vänner. När vi var i Boston för UFC 220 skulle jag till exempel inte gå ut och äta middag med Daniel Cormier, även om jag tycker bra om honom. Om Volkan Oezdemir går förbi och får syn på oss ser det inte bra ut.”

Ariel i den nya studion för the MMA Hour. Foto: MMA Fighting


“När jag började hade jag inte ett enda telefonnummer, jag kände ingen! På den tiden använde jag MySpace och skickade därigenom ut 20-30 meddelanden per dag till alla fighters jag kunde hitta. Jag fick kanske 1-2 svar per dag med deras kontaktuppgifter och sedan dess har nätverket byggts upp. Idag kan man använda sociala medier för att kontakta folk, men samtidigt får de så många meddelanden varje dag att det kan vara svårt att nå fram. Jag startade min hemsida 2007 och hade som mål att publicera en intervju per dag. Samtidigt jobbade jag på Spike TV, men ville satsa på MMA. Till slut bestämde jag mig för att satsa på min sida i sex månader för att se om den kunde leda till något. Därmed lämnade jag Spike och gick all-in. Med tre dagar kvar till min 6-månadersdeadline blev jag erbjuden ett jobb. Tack och lov att det löste sig!”

”DE SPARKADE MIG FRÅN FOX FÖR ATT JAG PRATADE OM SAKER PÅ MIN SHOW SOM DE INTE GILLADE”


Det som inte dödar härdar


Allt har dock inte alltid gått Ariel Helwanis väg. För snart två år sedan fick han sparken från UFC on FOX. Ett par månader senare, under UFC 199, blev han portad som reporter från UFC på livstid efter att ha avslöjat att Brock Lesnar skulle fightas på UFC 200. Inför matchen mellan Mayweather och McGregor skulle han arbeta för Showtime, men blev på UFCs begäran bortplockad i sista stund. ”Självklart har allt detta påverkat mig, men det har påverkat mig till det bättre. Varje incident har gjort mig till en bättre person och en bättre journalist. Den enda nackdelen var egentligen att jag förlorade arbetsmöjligheter och inkomst. Men jag tror inte på att slicka såren och tycka synd om sig själv. När sådana saker händer blir jag bara motiverad. Med MayMac-matchen till exempel, bestämde jag mig för att göra en bättre bevakning än alla andra. Jag fick intervjuer med både Conor och Floyd, flera MMA Hour-avsnitt live med bästa tänkbara gästerna samt mycket annat, så jag tycker att jag lyckades.”

Ariel intervjuar Conor McGregor inför hans match mot Floyd Mayweather. Foto: MMA Fighting


Dana White har påverkat Ariels karriär på många sätt och det är välkänt att de inte har den bästa av relationer längre. Vi ber honom beskriva den med egna ord. ”Vår relation är icke-existerande just nu. Det händer att vi stöter på varandra backstage men han ignorerar mig bara. I början av min karriär var ingen snällare mot mig än Dana. Han gav mig tid, svarade på sms och betydde otroligt mycket för mig. Sen gick allt snett, och om jag ska vara ärlig så tror jag inte han själv vet vad problemet är. Om du frågar honom säger han förmodligen att jag är en vessla eller något, men han har ingen riktig anledning, ingenting har hänt! Jag har gjort mitt jobb och fått ut nyheter. De sparkade mig från FOX för att jag pratade om saker på min show som de inte gillade, och för att jag gick på ett mediaevent för Bellator. Men de hade aldrig sagt att jag inte fick. Jag var mest besviken på FOX som gav med sig och inte stod upp för sin anställde.”

”JAG HOPPAS ATT JAG OCH DANA KAN FÅ EN FUNGERANDE RELATION IGEN, ÄVEN OM VI INTE BEHÖVER VARA BÄSTA VÄNNER”


”Efter FOX-jobbet var jag en fri och oberoende journalist igen som kunde rapportera alla nyheter. Det ledde till UFC 199-incidenten, men vad hade jag egentligen gjort för fel? Ingen hade sagt något off the record, eller bett mig att inte offentliggöra informationen. Jag är glad att de ändrade sig sen, och det var till 100% tack vare fansen. Jag hoppas att jag och Dana kan få en fungerande relation igen, även om vi inte behöver vara bästa vänner. Jag har kontaktat hans PR-team och bett som att få prata ut med honom. Om det är någon som har rätt att vara arg är det egentligen jag. Han är så rik att hans barn aldrig kommer att behöva arbeta. Jag är inte i en sådan finansiell position, och han har tagit jobbmöjligheter ifrån mig. Men trots det känner jag ingen illvilja mot honom, utan är beredd att gräva ner stridsyxan när som helst.”

Foto: UFC/FOX


En framgångsrik karriär


Ariel är känd för många för att alltid våga fråga de tuffa och obekväma frågorna, något han ser som en självklarhet. ”Det är ett privilegium att få prata med dessa människor framför så stor publik, och om jag inte frågar det alla vill veta slösar jag bort den möjlighet jag har fått. Ingen bryr sig om det alldagliga, utan det är den saftiga informationen som man vill åt och det är mitt jobb att få fram den. Självklart tänker jag noga på hur jag ska leda dialogen fram till en svår fråga, hur man bygger upp intervjun för att komma dit. Det finns också olika sätt att ställa en fråga på och man vet aldrig säkert hur personen kommer att reagera, men jag är inte rädd. Jag skulle bli rasande på mig själv om jag hade fegat ur för att ställa en viss fråga.”

”SÄG VILKEN ATLET, KÄNDIS ELLER OFFENTLIG PERSON SOM HELST SOM ÄR AV INTRESSE FÖR FOLK SÅ VILL JAG INTERVJUA DEN PERSONEN”


Vi diskuterar olika skeden av Ariels karriär och ber honom välja ut de största höjdpunkterna. Han nämner UFC 91 i hemstaden Montreal, Georges St-Pierres fighter i Kanada, arbetet med Mayweather vs. McGregor men även rapporteringen från OS 2010 i Vancouver. Framgångarna med the MMA Hour och the MMA Beat ligger honom också varmt om hjärtat. Men det han lyfter fram allra mest är relationen med fansen som byggts upp under årens lopp. ”Fans som kommer fram och berättar att de lyssnar på showen varje vecka, det betyder mycket, framförallt nuförtiden när det finns så många podcasts att lyssna på. Ett tyskt fan berättade att jag kändes som en vän för honom för att han lyssnat så mycket på mig, och att någon känner så är den största äran och komplimangen jag kan tänka mig. Allt det här var så nära att aldrig hända, så jag är otroligt tacksam.”

The MMA Hour episode 408 med Georges St-Pierre i studion. Foto: MMA Fighting


Vem vill man intervjua när alla de största namnen redan har gästat ens show? Fedor Emelianenko, Royce Gracie, Conor McGregor, Dana White, Mike Tyson, Ronda Rousey och Mirko CroCop är bara några av alla stjärnor som varit med. Men än finns det önskegäster kvar. ”De två jag brukar nämna är Lorenzo Fertitta och Gina Carano. Ari Emanuel, UFCs nya ägare ihop med Patrick Whitesell vore fantastiskt att få intervjua för att förstå deras visioner. Sen finns det en hel värld av människor att intervjua utanför MMA också! Basketspelare som Lebron James, Michael Jordan, Magic Johnson… Säg vilken atlet, kändis eller offentlig person som helst som är av intresse för folk så vill jag intervjua den personen.”

”UFC ARRANGERAR FÖR MÅNGA GALOR OCH DE HAR INTE TILLRÄCKLIGT STORT STALL FÖR ATT LEVERERA”


Framtiden för Mr. Helwani


Vi är nyfikna på vad som väntar världens främsta MMA-journalist i framtiden. Nu har han arbetat med MMA i över 10 år, så vi frågar vad han gör om ytterligare 10 år. ”Oj, det var en bra fråga… Framförallt hoppas jag att jag har god hälsa och är glad. Jag hoppas att jag fortfarande arbetar med MMA, men jag skulle ljuga om jag sa att jag hoppas att jag bara arbetar med MMA. Jag skulle älska att arbeta med slutspelet i NBA. Jag skulle älska att ha min egen intervjushow på TV. Jag älskar verkligen intervjukonsten och att ställa frågor. Jag vill visa att jag kan intervjua andra människor också och att jag har fler intressen än MMA. Jag hoppas att jag får testa mina vingar ordentligt!”

The MMA Hour med Fedor Emelianenko på telefon. Foto: MMA Fighting


”Jag älskar fortfarande MMA även om det är vissa saker med sporten som jag inte tycker om. Först och främst tycker jag att det blir för mycket MMA. UFC arrangerar för många galor och de har inte tillräckligt stort stall för att leverera; det blir tunna galor helt enkelt. Det hänger ju ihop med vad som ingick i TV-dealen med FOX, så vi får se vad den nya TV-dealen kommer att innebära. Jag tycker inte heller att de marknadsför sina galor tillräckligt, vilket också har att göra med att de arrangerar för många. Posters, reklamfilmer, videos, allt det där skulle de kunna göra så mycket bättre! Marknadsföringen intresserar mig väldigt mycket, och en del av mig vill bara säga ’ge mig ett år som promotor för en organisation så ska jag visa hur man gör!’.”

Vi avslutar intervjun med fyra snabba frågor:
- Kommer Reebokavtalet förlängas när det går ut?
”Nej. Men det betyder inte att det inte kommer en annan uniform, men jag tror inte att det kommer att vara Reebok.”
- Kommer det någonsin finnas en fackförening för fighters med makt att påverka UFC?
”Ja.”
- Vem vinner UFCs TV-deal?
”Jag tror inte att det bara blir ett företag, utan minst ett par. Jag skulle inte bli förvånad om det blir FOX igen, och jag skulle inte bli förvånad om det blir Amazon. Det går också rykten om AT&T.”
- Kommer Bellator någonsin komma ifatt UFC eller är de för alltid branschens tvåa?
”De skulle kunna komma ifatt, men det skulle ta många år. UFC har ju runt 20 års försprång. Man vet aldrig, vi trodde länge att PRIDE var dominant. Hm, men nej, jag tror att UFC kommer fortsätta att dominera.”

Ariel vinner återigen priset MMA Journalist of the Year på World MMA Awards.

Vi tackar Ariel Helwani ödmjukast för intervjun och hoppas att vi kommer få fortsätta konsumera hans högkvalitativa intervjuer under lång tid framöver!


Text: Pelle Axelsson